Puntos neutros, los grandes desconocidos de Internet

Qué es un punto neutro o punto de intercambio de tráfico

Los puntos neutros o puntos de intercambio de Internet son un elemento clave en el funcionamiento de Internet. Internet se ha convertido en una herramienta fundamental para muchas personas. Miles de millones de personas la utilizan cada día para revisar su correo electrónico, visitar sus portales web favoritos o comprar en comercios electrónicos.

Mucha gente sabe cómo utilizar la red de redes. Sin embargo, muy pocos saben cómo funciona Internet para que cada usuario pueda ver en todo momento la información que solicita; aunque se encuentre en la otra punta del mundo.

Los «puntos neutros» son una parte esencial de la infraestructura de Internet. Veamos a continuación en qué consisten y cómo funcionan.

¿Qué es un punto neutro o punto de intercambio de Internet?

Un punto neutro es una infraestructura física que se encarga de conectar las redes de operadores y proveedores de contenidos y servicios de Internet. Su objetivo no es otro que facilitar el intercambio de tráfico y agilizar las comunicaciones permitiendo el intercambio local de tráfico. También se conoce como punto de intercambio de Internet —IXP o Internet Exchange Point, en inglés—.

Gracias a los puntos neutros, las redes se interconectan directamente a través de su infraestructura en lugar de hacerlo a través de una o más redes de terceros.

Al tratarse de una parte esencial de Internet, son instalaciones críticas que deben garantizar un alto nivel de seguridad, disponibilidad y monitorización constante.

¿Cómo funciona un punto de intercambio de Internet?

Para entender el funcionamiento de los puntos neutros y su importancia en las velocidades de conexión actuales, sería conveniente ponernos en la piel del usuario cuando utiliza Internet.

Cuando un usuario está frente a un ordenador o dispositivo móvil conectado a Internet y lanza una petición para visitar una página web, esa petición crea un paquete de datos que viaja hasta el servidor donde se encuentran los datos. Esta máquina procesa la petición y devuelve la información.

El problema es que el ISP no siempre cuenta con una conexión directa a la máquina que nos debe devolver la información solicitada. Cuando esto ocurre, el paquete debe ser capaz de encontrar una ruta alternativa para llegar a su destino.

En este momento intervienen los puntos neutros. Ellos son los encargados de proporcionar dicha ruta. De esta forma el paquete irá pasando por uno o varios puntos neutros hasta llegar a su destino final.

Intercambio de tráfico mediante peering

La forma más habitual de intercambio tráfico de Internet es el «peering». También conocida como «conexión directa» y «emparejamiento».

El peering es una interconexión de redes de Internet que acuerdan intercambiar tráfico libremente. Para ello, las partes simplemente pagan una cuota al punto neutro para beneficiarse de sus conexiones. Como comentamos a continuación, esto permite a todas las partes reducir costes y mejorar la latencia y el uso del ancho de banda, entre otras ventajas.

Ventajas principales de los puntos neutros

Aunque son muchas las ventajas del uso de los puntos neutros, las más importantes son: la reducción de costes, la mejora de la latencia, y el aumento de la eficiencia de enrutamiento y la tolerancia a fallos.

Reducción de costes

Gracias a este tipo de infraestructuras se reduce la porción de tráfico que un ISP debe entregar hacia su proveedor de conectividad; lo que también reduce los costes. El tráfico que pasa a través de esta infraestructura no suele ser facturado por ninguna de las partes; cosa que sí ocurriría si se tratase de la red de un proveedor de conectividad.

Mejora en la latencia y el ancho de banda

Esta interconexión directa también evita que los datos tengan que viajar de una ciudad a otra (o incluso fuera del país o del continente) para pasar de una red a otra. Gracias a lo cual también se reduce la latencia. Pero esto no es todo. La velocidad se incrementa de forma notable, sobre todo, en áreas donde las conexiones de larga distancia no están muy desarrolladas. En general, un punto neutro mejora enormemente el ancho de banda entre los clientes de dos ISPs vecinos en el punto.

Puntos neutros en el mundo

La lista de los puntos de intercambio de tráfico en el mundo es larga. Hay más de 150 IXPs repartidos por todo el mundo. Solo en España ya encontramos varios como, Galnix en Galicia, Catnix en Cataluña, WACIX.NET en Canarias y ESpanix en Madrid —este último es el que más tráfico mueve cada día—. Asimismo, al igual que ocurre en España, en otros países del mundo también podemos encontrar diferentes puntos neutros.

El primer punto neutro fue el Commercial Internet eXchange (CIX). Este antiguo IXP permitía el intercambio de tráfico TCP/IP entre ISPs.

Veamos algunos de los puntos neutros más importantes en la actualidad.

ESpanix

El punto de intercambio de Internet ESpanix es el más importante de España y se encuentra en Madrid. Una gran cantidad de ISPs diferentes se conectan a su infraestructura para intercambiar tráfico. Este punto neutro mueve más de 800 Gb/s de media.

ESpanix está alojado en el datacenter del Banco Santander desde 1997. Allí dispone de una sala propia dedicada de 100 metros cuadrados; a la que solo puede entrar personal autorizado. También dispone de equipos de transmisión en los principales centros de datos de Madrid. Desde esas ubicaciones se puede acceder a todos los servicios de interconexión de ESpanix. 

Consulta las gráficas de tráfico del punto neutro de España, ESpanix.

AMS-IX

El punto neutro AMS-IX (Amsterdam Internet Exchange) fue creado en la década de 1990 como una organización sin ánimo de lucro con sede en la capital de los Países Bajos. Actualmente interconecta alrededor de 800 redes y ofrece servicios profesionales de intercambio de IP. Gracias a esto es posible ofrecer servicios de Internet estables, rápidos y rentables.

También destaca por albergar los primeros puntos de conexión móvil a nivel mundial: Global GPRS Roaming Exchange (GRX), Mobile Data Exchange (MDX) y la primera interconexión de redes IPX (Inter-IPX). 

Consulta el volumen de tráfico que mueven en AMS-IX, ¡es simplemente impresionante!

DE-CIX

DE-CIX está considerado como uno de los puntos neutros que mueve más tráfico en todo el mundo y está ubicado en Frankfurt. La mayoría de los correos electrónicos, vídeos y demás información que se mueve en Alemania pasa por sus instalaciones. En hora punta, el volumen de intercambio de datos puede superar los 10 Tb por segundo.

Este punto de intercambio de Internet fue fundado por tres ISPs en 1995, que decidieron establecer un punto neutro en la parte trasera de un edificio de correos con la intención de mejorar la latencia. Ya que por entonces el intercambio se llevaba a cabo en Estados Unidos. Además de Frankfurt, DE-CIX dispone de puntos neutros en Hamburgo, Múnich, Nueva York, Dallas y Marsella, entre otras ubicaciones. Desde 2016, también está presente en Madrid. 

Consulta las estadísticas de tráfico de DE-CIX en Madrid.

Puedes ver los puntos neutros distribuidos por el mundo en este Internet Exchange Map.

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